Breve análisis del Software

1 Introducción

El Software Libre aplica los principios de libre acceso a las fuentes de conocimiento que propugna la ciencia al ámbito del software.

Es un «Usted tiene derecho a saber» concretado formalmente en donde sabemos quién es «Usted», qué «derechos» tiene y qué ha de «saber».

Así pues, al igual que en ciencia toda persona que se lo proponga puede acceder al conocimiento patrimonio de todos, en el Software Libre no existen trabas para que cualquier individuo pueda disponer de toda la enciclopedia informática que constituye el corazón de los programas.

Siguiendo con la analogía, en ciencia podemos considerar que el compartir los resultados de nuestras investigaciones y colaborar en otras es mejor:

  • Epistemológicamente, o bien
  • Éticamente.

La segunda aproximación, la que ve una ganancia ética en el Software Libre, tiene una clara ventaja a priori sobre la primera; siempre existe. ¿Por qué decimos esto? El Software Libre, como tal, es una definición, pero una definición no ofrece resultados tangibles. El Software Libre podrá decir que puede compartir el software creado bajo sus directrices pero si no tiene a nadie con quién compartirlo no deja de ser Software Libre, puesto que en potencia puede compartirse y, ya que el depositario del copyright ha decidido utilizarlo de esa forma, será a vista de todos una pieza de Software Libre.

Su disposición como autor de cierto Software, a liberarlo según unas directrices «libres», le garantiza inmediatamente un punto a favor en el conjunto de las conductas sociales positivas. Un vecino que comparte es considerado mejor vecino que el que no lo hace, por poco que comparta y pocos que puedan beneficiarse de su actitud.

Existe una comunidad de productores/consumidores de Software Libre que entienden suficiente esta visión, sin exigir contrapartidas prácticas de ningún tipo. Deciden liberar su código, permitir su copia y estudio y no poner trabas a su uso simplemente porque creen que son mejores ciudadanos que si hicieran lo contrario.

Junto a ellos, y no contra ellos en ningún caso, existe otro grupo más pragmático, que podríamos asociar con la visión «epistemológica» del Software Libre. Este colectivo opina que este tipo de software obtiene su fuerza en las ventajas materiales que de su práctica se derivan. Si deseáramos resumir en una sola frase cuál es su motivación, ésta sería «El Software Libre es el mejor Software posible» donde «mejor» se refiere a todos los apartados que la Ingeniería del Software analiza en un proyecto informático; desde la corrección hasta la estabilidad.

Si volvemos a nuestra analogía con la ciencia, símbolo de la calidad de vida occidental, observamos que hay científicos que comparten lo que han aprendido y permiten que sus investigaciones sean la base de aquéllas de otras comunidades científicas porque creen que es un deber cívico no importa si reciben compensación alguna o no. Otros defenderán que existe un impulso más elemental que nutre tales decisiones; la ciencia hecha en colaboración es mejor ciencia debido a que produce mejores resultados y los genera antes.

En realidad, es muy díficil encontrar a miembros que aseguren pertenecer a sólo una de las dos visiones, tanto en Ciencia como en el Software Libre. Sin embargo, en el Software se ha dejado en manos de la taxonomía la distinción entre ambas corrientes.

  • Software Libre (Free Software): ensalza las ventajas prácticas de compartir el software pero incluye sin duda ninguna el factor ético dentro de su corpus «ideológico».
  • Fuente abierta (Open Source): ignora las consideraciones éticas y se focaliza en los aspectos rentables de su uso. Además, prefiere el uso de Open a Free ya que en inglés no se presta a confusión1.

Dado que en el día a día ambas corrientes se confunden, nosotros hablaremos de Software Libre en el resto del documento para referirnos a también a código de Fuente Abierta.

2 Internet y el Software Libre

Hemos dicho que una de las ventajas de la visión ética del Software Libre frente a la visión práctica es que ésta siempre existe, pero no hemos argumentado del todo nuestra afirmación.

El Software Libre, como todo trabajo colectivo, requiere de cierta masacrítica para alcanzar un grado de madurez deseable. El software es un componente vital en los nuevas tecnologías y su fiabilidad es requisito indispensable para un uso en cualquier escala.

Esa masa crítica que permite una evolución sostenible de un modelo de trabajo determinado se estudia en profundidad en la llamada Teoría de Juegos, una rama de las matemáticas que analiza las repercusiones que tienen las decisiones individuales sobre el conjunto de una sociedad.

En el caso del Software Libre esa masa crítica proviene de un mundo interconectado; Internet. Si no existiera Internet, un mundo tan cambiante como la tecnología informática no encontraría solución a sus problemas en el Software Libre ya que éste no habría conseguido una tasa de participación en su desarrollo suficiente para abordar los retos exigidos.

El Software Libre, si lo despojamos de su naturaleza científica, nació en las universidades y centros de investigación públicos de los años 70. Quizá no en su definición moderna (apoyada por licencias libres específicas que determinan la libertad del software) pero sí en espíritu. Sin embargo, el boom de Internet no llegó hasta mediados de los años 90 y, con él, el enorme uso y desarrollo del Software Libre.

Internet no tiene visos de ir a desaparecer, más bien al contrario. Cada año que pasa estamos más y mejor conectados. Cuando aún se siguen descubriendo las posibilidades del par de cobre de la telefonía tradicional surgen iniciativas con el tendido eléctrico o con el espectro de radiofrecuencias para sumar mayor conectividad a los potenciales usuarios de la red.

Si hay un fenónemo tecnológico radicalmente colectivo es el Software Libre. Internet misma funciona mediante protocolos abiertos, no gracias a formatos cerrados. Parece, pues, que un modelo de desarrollo basado en el Software Libre encuentra un ecosistema natural en las redes de comunicación actuales donde un indio, un surafricano, un noruego y un canadiense pueden fundar un proyecto y abrir las puertas a colaboradores del resto del mundo.

Naturalmente, la conectividad o aldea global beneficia a casi cualquier proceso. Podría beneficiar al software propietario si el grupo de desarrolladores no pudieran encontrarse físicamente, pero estarían creando una subred privada que esencialmente podría ser equivalente a una red corporativa entre diferentes departamentos. Es el uso completo de Internet lo que hace del Software Libre un modelo realmente capaz de poder asumir cualquier reto. Internet proporciona el medio para la difusión del conocimiento y el Software Libre aporta ese conocimiento.

3 Modelo de negocio alrededor del Software Libre

En primer lugar hemos de decir que el Software Libre es un concepto ortogonal al precio, simplemente no habla de él. Podemos tener Software Libre gratuito o no al igual que podemos tener Software Propietario gratuito o no.

Enumeremos las características principales del Software Libre desde un punto de vista legal.

  • El Software Libre puede ser usado por cualquiera para cualquier fin2.
  • El Software Libre puede ser copiado y redistribuido sin mayor coste que el soporte físico necesario para ello y los gastos de gestión.
  • El Software Libre debe poder ser estudiado y modificado. Para ello se hace indispensable proporcionar el código fuente.

El último punto presenta dos variantes, la denominada «Fuerte» o «Semilla» y la denominada «Débil» o «tipo BSD». La «Fuerte» obliga a que los cambios efectuados sobre el código fuente de un programa determinado y que, en conjunto, originan algo diferente deban mantener las mismas libertades que el autor de esos cambios recibió en un inicio. La «Débil», por el contrario, permite convertir en Software Propietario el resultado de las modificaciones.

Como es fácil de imaginar, la corriente de Software Libre prefiere una lectura «Fuerte» del último punto mientras que la corriente de Código Abierto acepta la lectura «Débil» además de la «Fuerte».

En la práctica, elegir un modelo u otro (en realidad hay varios más) resultará en el tipo de licencia que acompañará a nuestro software.

3.1 Qué puede fracasar en el Software Libre

Una vez que hemos visto cuáles con, a grandes rasgos, los elementos principales del Software Libre podemos aventurarnos a decir qué actividades comerciales no se desenvuelven bien dentro de este marco.

  • Licencias por puesto: es contradictorio imponer restricciones a la instalación de un software que permite (incluso anima) la copia. No es que sea desaconsejable, es que es prácticamente ilegal.
  • Negocio basado en el producto: Una caja con software libre en él no tendrá más éxito que una caja con software propietario sin ningún servicio de valor añadido.
  • Copia de Software Libre preexistente decorado con el logotipo de la empresa. Este engaño es muy difícil de mantener.
3.2 Qué puede tener éxito en el Software Libre
  • Integración: Existe mucho Software Libre especializado que necesita ser puesto en orden con sistemas pegamento.
  • Adaptación: El Software Libre permite su modificación absoluta, más allá del «límite de fábrica». Esta ventaja permite ofrecer soluciones personalizadas con una inversión bastante menor. Se suele resumir con «la rueda ya está inventada».
  • Migración: Un estudio de viabilidad de la sustitución de un sistema informático por otro basado en Software Libre no es sencillo. Qué puede cambiarse y cómo se llevará a cabo son cuestiones vitales.
  • Formación: El Software Libre suele venir acompañado por nuevos productos y plataformas que resultan desconocidos y demandan formación específica.
  • Servicio sobre producto propio: El servicio asociado a un producto es la clave del éxito para mantener la fidelidad de un cliente. En principio, nadie debería poder ofrecer mejor servicio que el autor de la aplicación por mucho que este software sea libre y otros tengan acceso a él.
  • Servicio sobre producto ajeno: La oportunidad de ofrecer servicio a un producto que no ha sido desarrollado localmente pero que sí ofrece la oportunidad de estudiarlo a fondo amplía enormemente el horizonte de negocio.
  • Ámbito de servidores y redes: Buena parte del Software Libre ha sido desarrollado conjuntamente a través de Internet por lo que las comunicaciones y los servicios de red han sido siempre un factor fundamental en su gestación. El mundo de los servidores y las redes locales encuentra robustez, flexibilidad y economía en el Software Libre.
  • Ámbito de seguridad: El modelo de desarrollo del Software Libre permite que todo el mundo pueda acceder al código fuente, descubriendo así fallos de seguridad mucho antes que en otros sistemas. Además, la aplicación de parches de seguridad puede realizarse inmediatamente por un tercero ya que dispone en todo momento del código fuente del programa afectado, demostrando así la realidad del escenario «Servicio sobre producto ajeno», entre otros.
  • Ámbito de entornos especializados: Sistemas empotrados, PDA's y otros dispositivos pueden acceder a personalizaciones específicas gracias a la enorme modularidad del Software Libre y su nulo compromiso con una única plataforma.
  • Estándares abiertos: el Software Libre trabaja fundamentalmente con protocolos y especificaciones abiertas lo que proporciona una mayor flexibilidad para adaptarse a entornos foráneos y una tranquilidad para el cliente que sabe que nunca quedará enjaulado en una tecnología propietaria.
  • Ámbito de desktop: Desde hace unos años, el Software Libre dentro del apartado de los sistemas operativos (GNU/Linux, familia BSD, OpenBeos, etc) ha protagonizado un salto de gigante en la usabilidad en el escritorio. Incorpora programas de instalación/desinstalación de utilidades, suites ofimáticas completas, herramientas multimedia, navegadores web, juegos, etc.

Hay que prevenir contra una falsa promesa: el Software Libre es el Santo Grial. Es necesario tener mucho cuidado con cómo se afronta una reorientación de la lógica de negocio hacia sistemas libres. El Software Libre no es una fórmula mágica que asegure el éxito en cualquier proyecto pero sí sienta las mejores bases para que esto pueda llegar a ocurrir.

Por ello, distribuir bajo una licencia libre un proyecto antes cerrado no trae consigo una mejora en su código, ni una mayor seguridad, ni mayor número de clientes, ni siquiera mayor publicidad. Es necesario enfocar inteligentemente este paso.

  • Si se trata de un proyecto nuevo, puede darlo a conocer en Internet y estimular la participación de otros bajo cierto patrocinio y coordinación.
  • Si se trata de un proyecto preexistente que, por motivos estratégicos, decide liberar deberá:

    • Efectuar una reconversión concienzuda de su código para que resulte interesante la participación de otros. Código ininteligible o mal organizado ahuyentarán a posibles colaboradores.
    • Documentar perfectamente las especificaciones y su diseño así como el propio código.
    • Asegurarse de que el proyecto resulta atractivo. El que un proyecto sea libre atrae las miradas pero si no resulta goloso caerá en el olvido.

Si no desea en absoluto la participación de gente externa a usted (individuos u otras organizaciones) puede seguir produciendo Software Libre para usted mismo o los clientes.

Las ventajas de hacerlo para usted mismo son:

  • Los programadores no resultan alienados por la pérdida intelectual de su trabajo: El copyright puede ser transferido a la empresa pero el resultado del esfuerzo de ese programador es público y diversos estudios avalan que la autoestima y la motivación del desarrollador aumentan cuando su trabajo se puede dar a conocer.
  • Puede incorporar Software Libre a su propio software de forma legal: la mayoría del Software Libre exige que si es incorporado a un proyecto, éste debe ser inmediatamente liberado. De lo contrario se estaría incurriendo en un análogo a piratear software propietario y constituye una práctica ilícita. Si decide que su software de uso doméstico sea libre podrá participar de todo el trabajo ya realizado. Lo único que se le exige es que ponga a disposición de quien lo pida el código fuente por un precio no superior a los costes que supone entregarlo.

Las ventajas para los clientes son:

  • Encontrarán más atractiva una oferta en donde puedan auditar el producto, planeen hacerlo o no.
  • No se sentirán atados a un único proveedor ya que el contrato prácticamente sólo atañe al servicio3 .
  • Probablemente usted pueda ofrecer precios más bajos por haber tenido que realizar una inversión menor en desarrollo y adquiera una posición mucho más competitiva en su sector.

Salvo simples empaquetadores de software, que siempre los habrá, el resto de las empresas que quieran sumarse al modelo de desarrollo y de negocio del Software Libre deben tener claro dos puntos:

  • Deben estar al día constantemente.
  • Deben innovar.

La ventaja del Software Libre es que siempre estamos subidos a hombros de gigantes y que la innovación, por tanto, se realiza siempre en las mejores condiciones. El que innova siempre está preparado para ofrecer una combinación de producto/servicio mejor que el resto. Las labores de marketing y captación de clientes en nada difieren aquí del escenario tradicional.

4 Conclusión

El Software Libre cree que la forma tradicional de desarrollar software ha sido objeto de una manipulación alentada por la escasa formación del resto de la sociedad, que veía magia en las aplicaciones informáticas y un veto natural al acceso. Esto permitía que las empresas del sector, los gurús de la tribu, pudieran bailar y ordenar a su antojo sin nadie que pusiera en duda sus métodos. Mientras en otros sectores tecnológicos de amplia repercusión económica como el automovilístico nadie veía extraño (ni inútil) el poder abrir el capó y arreglar el motor sin ser de la compañía fabricante (y no parece que haya crisis salvo cuando caen las ventas), en el mundo del Software se aceptaba de forma incondicional el secretismo de los bytes.

El Software Libre trabaja bajo el modelo de que, dentro de unos años, la informática se regirá por un mercado mucho más abierto: con grandes productores de software libre que proporcionarán beneficios a otros más pequeños que cubran nichos de mercado nada interesantes para los primeros; con empresas integradoras de soluciones de terceros, adaptadoras (personalización) y migradoras de sistemas; nacerán nuevas consultarías y nuevas empresas de servicios sobre tecnología preexistente. El común denominador de casi todas ellas será el conocimiento que posean y su capacidad para transformar la materia prima al alcance de todos añadiendo un sello propio que les haga candidatos para ofertarse en las mejores condiciones.

Además, la proliferación de redes de intercambio de ficheros ya está decidiendo en parte por nosotros. La copia indiscriminada de software tenderá a inclinar la balanza a favor de lo que no puede ser pirateado o plagiado; el saber hacer, por ejemplo.

Efectivamente, el Software Libre puede acabar con muchos negocios pero ciertamente dará pie a la construcción de muchos otros.


1. Free en inglés es una palabra polisémica que significa Gratis y Libre. Desgraciadamente, el contexto informático no ayuda a discernir adecuadamente. Los partidarios de «Free Software» creen que con «Open Source» se cae en un mayor número de ambigüedades.

2. Es la legislación la que, en última instancia, sanciona el comportamiento pero el Software Libre no impone restricciones de ningún tipo a priori.

3. Recientemente el gobierno brasileño dijo no a una oferta de la empresa Conectiva, productora de un paquete de GNU/Linux, que obligaba a la administración a no poder cambiar de proveedor de servicios.

   


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